博物館といえば、古い資料を集めて展示しているもの――。そんなイメージを覆す取り組みをしているのが、名古屋市にある「リニア・鉄道館」だ。2019年7月から東海道新幹線で活躍中の「N700系」の実物をいち早く公開。夏休みの集客の目玉とする狙いだ。

 2019年7月17日、名古屋市の金城ふ頭でJR東海が運営する「リニア・鉄道館」の展示車両に新たな仲間が加わった。東海道新幹線の「N700系」だ。07年に登場し、今も主力車両として活躍している現役バリバリの車両。鉄道博物館といえば蒸気機関車(SL)など、かなり昔の車両が展示されている印象がある。なぜこのような新しい車両を展示することができたのだろうか。

 実は今回展示される車両は、厳密には我々が普段乗っているN700系とは異なる。05年に営業用の車両に先駆けて作られた「量産先行試作車」で、1年以上も耐久走行試験を繰り返し、その結果が量産車にフィードバックされた。そして量産車が登場した後も営業運転に供されることなく、さらに新しい技術開発のために試験車両として活躍を続けてきた。例えば、09年9月に時速330キロメートル(東海道新幹線の営業最高速度は時速285キロメートル)のスピードレコードを達成したのは、この車両だ。

 ただ、JR東海は20年7月をめどに次世代の新幹線車両「N700S」の営業運転を始める予定で、18年3月から「N700S確認試験車」という車両で試験走行を開始。一世代前のN700系はN700Sにバトンタッチし、19年2月に営業用車両より早く廃車された。

 営業には使われなかった車両ではあるが、外観は営業用車両とほぼ同じ。室内も普通車・グリーン車など現役車両と変わらない。16両編成のうち、先頭車両と普通車、グリーン車の合計3両が選ばれ、浜松市の車両工場でお化粧直しのうえ、6月中旬にトレーラーにけん引されて2晩かけて名古屋まで運ばれてきた。100㎞程度の距離にそれだけ時間を要したのは、低速走行となるため、移動が交通量の少ない深夜帯に限定されるからだ。

 6月19日の深夜にリニア・鉄道館に到着し、朝8時から1時間以上かけて屋外の展示スペースへの搬入作業が行われた。1両あたり長さ25mの巨体が、大型クレーン2基で釣り上げられ、別に運ばれてきた台車の上に載せられる作業は迫力満点。数十人の作業員が参加し、かなりの費用が掛かっている。

輸送中に傷がつかないよう、ブルーシートで覆われていた車体が姿を現した
輸送中に傷がつかないよう、ブルーシートで覆われていた車体が姿を現した
クレーンで釣り上げられ、展示位置へと運ばれる
クレーンで釣り上げられ、展示位置へと運ばれる

 なぜそこまでして、N700系を展示することにしたのだろうか。リニア・鉄道館の天野満宏館長は「リニア・鉄道館の展示テーマは『高速鉄道技術の進歩』。国鉄時代の0系、100系をはじめ、JR化後の300系、700系までをすでに展示しており、N700系が加わることで、東海道新幹線の主力車両がほぼすべてそろう意義は大きい」と話す。

 これは集客にとってもプラス。N700系の一般公開は7月17日から。あえて夏休みにぶつけるところに、JR東海の狙いが見える。子連れファミリー層の集客だ。「リニア・鉄道館」の年間来館者41万人(18年度)のうち、小学生以下は2割程度。割合は高くないように見えるが、これは小学生だけでは来館せず、必ず親など大人が一緒に来るからだ。子供1人に対して少なくとも大人1人、両親や祖父母も来れば、かなりの集客効果がある重要なターゲットなのだ。

 天野館長は「子供は昔ながらの在来線車両ではなく、まずは新幹線に駆け寄っていく」と話す。小さな子供にとってはなじみのない数十年前のSLよりも、今走っている新幹線のほうが魅力的だ。