次世代交通サービスといえば、自動運転タクシーや空飛ぶクルマが思い浮かぶ。だが実は、「都市型ロープウエー」という新たな選択肢も急浮上している。2018年設立のスタートアップ、Zip Infrastructure(ジップ・インフラストラクチャー、東京・荒川)は、世界初となる自走式の都市型ロープウエーの実装を目指す。都市交通の近未来をどう変えようとしているのか。

Zip Infrastructureが開発している自走式ロープウエー「Zippar(ジッパー)」のイメージ。都市部の道路の渋滞解消に役立つ新たな交通機関として実装を目指す
Zip Infrastructureが開発している自走式ロープウエー「Zippar(ジッパー)」のイメージ。都市部の道路の渋滞解消に役立つ新たな交通機関として実装を目指す

 深刻な渋滞や、それに起因する環境問題など、人口集中が進む都市が抱える課題の解決策として、電動垂直離着陸機(eVTOL)のような「空飛ぶクルマ」が脚光を浴びている。しかし、空飛ぶクルマが技術的な問題をクリアして実用化されたとしても、すぐさま人口密集エリアの上空で縦横無尽に飛び交う姿は想像しにくい。海上を通るルートで離島や対岸を結ぶといった活用が現実的で、しばらくは都市交通に与えるインパクトはそう大きくないだろう。

 その一方で、実は世界で注目されている意外なローテク技術が、「都市型ロープウエー」だ。以前からある観光用ではなく、地下鉄などの代わりに街中の交通機関として整備されるもの。例えば2014年ごろから導入を始めた南米ボリビアでは、現在9路線、総延長距離で30キロメートルも整備されているという。

 従来のモノレールやLRT(次世代型路面電車システム)、地下鉄などを新規で開業するより圧倒的に建設費が安く、空間活用により道路の渋滞解消にも役立つ。そのため、コロンビアなど他の国でも導入が進んでおり、都市型ロープウエーの総延長距離は14年から19年の間で230%も増加。空飛ぶクルマのような“飛び道具”ではなく、都市交通の「現実解」として注目を集めているのだ。

ボリビアの事実上の首都、ラパスで国営企業が運営する都市型ロープウエー「Mi Teleferico(ミ・テレフェリコ)」(写真/Shutterstock)
ボリビアの事実上の首都、ラパスで国営企業が運営する都市型ロープウエー「Mi Teleferico(ミ・テレフェリコ)」(写真/Shutterstock)

 そんな都市型ロープウエーに新機軸のアイデアで切り込むのが、18年設立のスタートアップ、Zip Infrastructure(ジップ・インフラストラクチャー、東京・荒川)だ。同社は世界初となる都市交通をターゲットとした自走式ロープウエー「Zippar(ジッパー)」を開発中で、20年10月から神奈川県⼩⽥原市に設けた約80メートルの実験線で1⼈乗りモデルの走行テストを開始。25年には国内で第1号の営業路線をローンチし、27年には国内5路線での実用化を目指している。

Zip Infrastructure社⻑の須知⾼匡氏。2021年4月12日、神奈川県小田原市の実験線を報道陣に公開した。須知氏は、慶応義塾⼤学に在学中の18年に同社を設立
Zip Infrastructure社⻑の須知⾼匡氏。2021年4月12日、神奈川県小田原市の実験線を報道陣に公開した。須知氏は、慶応義塾⼤学に在学中の18年に同社を設立

世界でもまれな「曲がれるロープウエー」

 Zipparの最大の特徴は、従来のロープウエーと違ってゴンドラが自走する形態で、カーブや分岐を伴う路線も自在に組めることだ。既存のロープウエーはロープを動かしてゴンドラを運ぶ仕組みで、直線ルートを結ぶのが一般的。ボリビアなどで実装されている都市型ロープウエーもこのタイプだ。

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