「RIZIN」快進撃の理由 CEOが語る14年ぶり東京ドームまでの軌跡(画像)

コロナ禍でスポーツコンテンツが苦戦する中、2021年6月13日に東京ドームで総合格闘技イベント「RIZIN(ライジン)」が開催される。同地で格闘技の大会が行なわれるのは実に14年半ぶりだ。20年大みそかの「RIZIN.26」はテレビの視聴率を前年から大きく伸ばし、YouTubeで無料公開されたシバターvs.HIROYA戦の動画再生数は600万回超。決め手として使われる蹴り技「カーフキック」がTwitterのトレンド入りするなど、メディアを問わず注目度が急上昇している。

※日経トレンディ2021年6月号の記事を再構成

「RIZIN」快進撃の理由 CEOが語る14年ぶり東京ドームまでの軌跡(画像)

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 RIZIN FIGHTING FEDERATION(ライジンファイティングフェデレーション)とは、打撃、投げ技、関節技などを組み合わせて戦う総合格闘技を主軸に、キックボクシングなどの試合を開催・運営する競技会。DEEPや修斗、PANCRASE、RISEといった既存の格闘技団体の垣根を越えた試合を組んでイベントを開催している。

●20年大みそかの視聴率が前年からV字回復
●20年大みそかの視聴率が前年からV字回復
20年大みそかの「RIZIN.26」のテレビ放送では、第2部(20時~22時30分)の平均世帯視聴率が7.3%(関東地区、ビデオリサーチ調べ)と前年から2.1ポイント上昇

 最高経営責任者(CEO)を務める榊原信行氏は、「総合格闘技が世界的にヒットしている。理由は圧倒的な分かりやすさと、現代の視聴行動に適していることだ」と分析する。総合格闘技は、1対1の対戦で試合開始から終了までが10~15分ほど。短時間で見終えることができ、スマホの小さい画面でも見やすく、移動しながらでも視聴できる。今のライフスタイルに合ったコンテンツなのだ。

RIZIN FIGHTING FEDERATION CEO 榊原信行氏。1963年、愛知県生まれ。97年にPRIDEを立ち上げた。2007年UFCにPRIDEを売却し、サッカーチーム・FC琉球のオーナー兼球団代表として活動。15年にRIZINを立ち上げ、実行委員長に就任。現在はCEO(6年目)
RIZIN FIGHTING FEDERATION CEO 榊原信行氏。1963年、愛知県生まれ。97年にPRIDEを立ち上げた。2007年UFCにPRIDEを売却し、サッカーチーム・FC琉球のオーナー兼球団代表として活動。15年にRIZINを立ち上げ、実行委員長に就任。現在はCEO(6年目)

 とっつきにくく思える格闘技の中で、なぜ後発のRIZINがこれほどまでに人気なのか。ビジネスモデルにも特徴がある。榊原氏が格闘技の世界に取り入れたのが、団体の垣根を越えて世界一を決めるサッカーのチャンピオンズリーグの発想だ。榊原氏は1997年にPRIDEを立ち上げ、世界のトップアスリートを集めて一世を風靡したが、アメリカの総合格闘技団体UFCが世界中の競合他社を買収していく中で、PRIDEも2007年に買収された。この時の契約条件により、榊原氏自身が格闘技の興行に7年間は関われない状態となったが、その間にサッカーチーム・FC琉球のオーナー兼代表としてサッカーのビジネスモデルや組織構造を学んだ。

 基本的に格闘家は契約している団体のルールに縛られ、他団体での試合は難しいが、RIZINは選手の所属団体から試合単位で契約を買い取り、団体の垣根を越えて選手が参戦できる仕組みを作った。「実は総合格闘技は、世界各国にローカルな団体が溢れている時代になっている。世界中に散らばる格闘技団体のチャンピオンを招請して競技会を行える点が強みだ」(榊原氏)。選手にとって出る価値がある舞台を作るために、「PRIDEから途絶えていた大みそかの地上波ゴールデンタイムに放送される格闘技コンテンツを目指した」とも語る。

 しかし、門出が順風満帆というわけではなかった。旗揚げした15年、RIZINは体重90キログラムを超える重量級を中心に、往年の人気選手たちをそろえた計27試合(2日間)もの初興行を行った。世界に通用する舞台にしようと、引退していたロシアの格闘家・エメリヤーエンコ・ヒョードルを口説き落としてカムバックさせもした。

 格闘技の世界は体重によって幾つかの階級に分かれるが、ヘビー級といえば神に選ばれし肉体を持つアスリートたち。一般の人とは異次元の肉弾戦は分かりやすく届くはずだった。しかし、案に相違して視聴者からの反応は薄かったという。日本人が世界のトップと鎬(しのぎ)を削ることができないヘビー級という階級の闘いには、それほど強い興味を示してもらえなかったのだ。

●スタートは2015年
●スタートは2015年
ヒョードルをはじめ、桜庭和志、青木真也、石井慧らヘビー級のそうそうたる選手のマッチアップで15年末にRIZINはスタート。この時点で実は女子の試合も組んでいた