2019年12月、診療の現場で医師が患者の体に直接当てて心音などを聴く、あの「聴診器」に200年ぶりのイノベーションがもたらされた。既存の聴診器をデジタル化し、録音、ワイヤレス化、音量調整が可能な後付け型のデジタル聴診デバイス「ネクステート」がそれだ。書籍『マーケティング視点のDX』の企業事例編からお届けする。

 DX(デジタルトランスフォーメーション)にマーケターが積極的に関与し推進する必要性を説く書籍『マーケティング視点のDX』(江端浩人著、日経BP、2020年10月19日発売)。本連載はその連動企画として、本書の一部内容や関連情報をお届けします。

前回(第4回)はこちら

 デジタル聴診デバイス「ネクステート」を開発したのは、医療ベンチャーのシェアメディカル(東京・千代田)。同社代表取締役CEO(最高経営責任者)の峯啓真氏は、前職で患者がクチコミを投稿・閲覧できる病院検索サイト「QLife」の立ち上げに参画しました。東日本大震災を経て、臨床現場に近い医療サービスを志し、2014年に独立。翌15年に医療従事者用コミュニケーションツール「メディライン」をリリースしています。

デジタル聴診デバイス「ネクステート」。販売価格は5万円(税別)
デジタル聴診デバイス「ネクステート」。販売価格は5万円(税別)

 「今使っている聴診器をアップデートする」というコンセプトの通り、峯氏が開発したネクステートは医療機器(デジタル聴診器)ではなく、今愛用している聴診器からチェストピースを取り外して装着することでデジタル化できるデバイスです。

 ネクステートは、心音や肺音など微弱な生体音をデジタル化するのみならず、DSP(デジタル・シグナル・プロセッサー)イコライザーの搭載によって、環境音を抑制し、生体音を聴きやすく改善。聴診器で捉えた生体音を最大1000倍に拡大できます。デジタル化することで、インターネットを介した遠隔聴診にも道を開きました。

 開発のきっかけは、医師の声でした。聴診器の耳に挿入する部分「イヤーチップ」の素材には近年まで樹脂が使われていて、密閉を保つためバネの力で耳に押し当てます。「拷問器具だ」と自嘲気味に話す医師もいました。実際、小中学校の健康診断などで数百人を検診し、付けたり外したりを繰り返すと、「耳が痛くなる」といいます。

 音楽を長時間聴いても苦にならないワイヤレスヘッドホン/イヤホンで聴診できればいいのではないか……。そこで、集音した心音や呼吸音をデジタル変換し、Bluetoothを使ったワイヤレス通信で対応スピーカーやヘッドホンに送信して聴診した音を聴けるようにする規格を考えました。

 もちろん、実用に耐えうる精度の高い製品にするまでには苦労も伴いました。例えば心臓の音は10~40Hz(ヘルツ)の非常に低い周波数が中心で呼吸音などより低く、会話を集音することを前提として設計された通常のマイクでは拾いづらかったりします。非常に微弱な生体音を集音しつつ、余計なノイズが入らないように、また必要な音をノイズ扱いしてカットしないように再現する必要がありました。

 それが可能な工場を探し求めて東京・大田の中小企業を40社訪ね歩き、最終的には台湾企業とのマッチングイベントで紹介のあった音響機器のODMメーカーに行き当たりました。こうして、医師からのフィードバックを受けて改良を重ね、聴診に必要な音をハッキリと聴き取りやすい、ネクステートが完成しました。